Les rats-taupes nus sont-ils notre espoir contre le vieillissement ?

Pas plus gros qu’une souris, les rats-taupes nus ont une longévité incroyable pour de si petits animaux. Saviez-vous par exemple, qu’ils ne développeraient jamais de cancers, même à un âge avancé ? Les travaux menés sur cette espèce hors du commun par le Pr Rochelle Buffenstein du Barshop Institute for Longevity and Aging Studies à San Antonio (Texas), ont été récompensés par le prix ADPS Longevity Research.

Décerné par les Associations de Prévoyance Santé et par l’assureur Allianz, ce prix honore les travaux d’un « chercheur pionnier. Ses observations ont notamment permis de découvrir que le rat-taupe nu ne développait jamais de cancer, même à un âge avancé », soulignent les membres du Jury.

Vivre durant des siècles ?

Le Pr Rochelle Buffenstein dirige à San Antonio, le plus grand et le plus vieil élevage de rats-taupes nus au monde. Il héberge près de 1 500 de ces petits rongeurs ! Ces animaux vivent plus de 30 ans, soit 10 fois plus qu’une souris commune. « Si ces chiffres étaient extrapolés à l’homme, cet animal serait donc capable de vivre plusieurs siècles en parfaite santé »…

Originaires de la Corne de l’Afrique, les rats-taupes nus sont totalement dépourvus de pilosité. Autre particularité, outre leur aspect peu avenant (voir photo ci-contre), ils sont quasiment aveugles. Pourtant, ces animaux permettent à de nombreuses équipes scientifiques d’étudier la biologie fascinante d’une espèce hors-normes. Plusieurs études ont notamment été initiées sur le séquençage de son génome. Et les recherches se poursuivent, pour éclairer davantage les mécanismes grâce auxquels les rats-taupes nus bénéficient de cette extrême résistance au vieillissement.

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